Diego El Cigala Talks Flamenco and the Greats: "There Will Never Be Another Paco de Lucia"

Modern-day flamenco master Diego El Cigala.
Modern-day flamenco master Diego El Cigala.
Photo by Jordi Socias

Flamenco is the historic folk music of the Andalusia region in southern Spain. It is known for its use of the guitar, cajón, castanets, and clapping. Its singing, el cante, is evocative, heartfelt, and profoundly infused with pasión. Originally introduced to a wider audience in the late 1700s, flamenco did not explode unto the modern era till musicians like Paco de Lucía, Camarón de la Isla, and Tomatito brought it to international ears during the 1960s, '70s, and '80s.

Nicknamed the "Norway Lobster" for his slimness as a youth, Diego "El Cigala" Ramón Jiménez Salazar is today's foremost flamenco interpreter and master. His singing has transcended the borders of Spain. And as a musical explorer, noted for his work with Argentine musicians incorporating tango and his Afro-Cuban experiments with jazz legend Bebo Valdés, he has reached a global community of fans that continues to grow.

Now in his mid '40s, El Cigala still seems a young man, filled with ambition and bonhomie, as he continues to explore the nuanced facets of flamenco and the many other forms of music that fascinate him. We here at Crossfade recently had the chance to speak with Señor Jiménez Salazar about pain, pasión, and "the greats."

See also: The Spanish version, "Diego El Cigala Habla Flamenco y las Leyendas: 'Ya No Va Haber Otro Paco de Lucía'"

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Crossfade:What is the biggest passion one feels in flamenco?

Diego el Cigala: I think that a lot of it comes from feelings. I believe that feelings are what guides flamenco and makes it stand out when compared to other music. Flamenco depends on the state of one's mood, no? Flamenco is a state of the mood in regards to how one is that day and it's just like that. When it takes over you, there is no greater sensation than that pain on the planet in a manner of speaking.

And now you are living in Punta Cana?

Yes sir.

How do you feel living in the Caribbean as opposed to Spain?

Incredible, I didn't think I'd transition well coming from cities for a long time in Europe, but arriving in the Caribbean has been marvelous, great climate year-round and I like the Dominican people very much. They've opened their doors to me and given me all of their warmth aside from the fact that I always enjoyed singing there, I enjoy it even more because I'm closer to Mexico, Colombia and other nations and the traveling is what? No more than two, three, four hours? It's not like crossing the pond, you see?

So you're feeling more centralized.

Yes, but besides that, besides that I like it a lot!

What can you tell us, in your opinion about Paco de Lucía, Tomatito and Camarón de la Isla in regards to modern flamenco?

José Monje Cruz - Camarón, and Don Francisco Gustavo Sánchez - Paco de Lucía, may they rest in peace, were the greats of flamenco. They were ahead of their time and I was raised on their music. For me, they were the best. Tomatito, imagine, Tomatito is another genius that I've had the blessing of meeting and he plays a guitar that is to die for! After Camarón's death, you've got to look at his career, who aside of being like a father figure to me plays a mean guitar.

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This last album, Vuelve el Flamenco is an homage to Paco de Lucía.

Vuelve el Flamenco was recorded in Barcelona, live on a magical night with the guitar of Diego Morao accompanied by a cajón, a magical night like we spoke about before. In this case, it so happened that everything was above and beyond what anybody expected and little did we imagine what a great homage for Paco de Lucía. Even so, though, it is a flamenco that has found itself orphaned, especially of Paco's magic. There will never be another Paco.

With that in mind, how was your experience working with Bebo Valdés on the recording of Lágrimas Negras?

Lágrimas Negras was one of the best experiences of my life when I met Bebo Valdés. I give thanks every day for having been able to meet him, that genius. A wonderful man he was, and me, me having thought about everything I knew about guitar, when I got to see his piano, that was to die for! In other words, I haven't seen the type of passion like what I witnessed the three or four years that we spent working, it was greatly beneficial for my music and I give thanks to God for having met that genius.

What can you tell us about the big brouhaha in Spain after your appearance with Pablo Motos on his show, El Hormiguero (The Anthill)?

Ha, I don't get it and I don't know what happened over there in Spain. As far as I know, Pablo Motos and I were in the dressing room enjoying a charcuterie plate and before we went on we had started with the 'atras' bit and like that it remained. We'll see the next time I go on the show, it's not scripted, you know what I mean? Furthermore, every time I've gone there simply to see what happens. Pablo and I have a good relationship and the way looks with public perception, well, that's just the way things are.

So it goes.

True, but I had a very good time.

You can tell that you're having a good time.

Ha ha ha, it's okay.

Well, in conclusion, how's the US tour coming along?

It's phenomenal! The truth is that I feel really, but really really really happy because every city we've been in, the people have been extremely warm and receptive, the public has been very enthusiastic, right, and when you have that kind of reception, that's very important and it's been the best really.

Well Don Diego, thank you very much for your time and we'll see you when you play in Miami.

Thanks macho, I hope that you enjoy it.

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Diego El Cigala. Presented by the Rhythm Foundation. Saturday, November 22. Fillmore Miami Beach, 1700 Washington Ave., Miami. The show starts at 7 p.m. and tickets cost $50 to $95 plus fees via livenation.com. All ages. Call 305-673-7300 or visit fillmoremb.com.

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Modern-day flamenco master Diego El Cigala.
Modern-day flamenco master Diego El Cigala.
Photo by Jordi Socias

El flamenco es la musica folklórica de la región Andaluza de España. Conocida por su uso de la guitarra, el cajón, palillos y las palmas, los cantantes de flamenco son evocativos, llenos de corazón y enlazados directamente al sentimiento propio. En la historia, el flamenco proviene desde el siglo 18 pero no explotó en la era moderna hasta la llegada de los musicos Paco de Lucía, Camarón de la Isla y Tomatito que pudieron aportar el género a través de las barreras nacionales y al oído internacional.

Con el ápodo de "El Cigala" por su delgadez cuando joven, Diego Ramón Jiménez Salazar es el intérprete contemporáneo más famoso de hoy en día. Su canto a cruzado fronteras y como explorador de la musica, a trabajado con musicos Argentinos y con la leyenda del jazz Bebo Valdés incorporando rítmos del tango y Afro-Cubanos, haciendo su fama crecer a una fanaticada global que sigue aportando.

A penas a mitad de sus cuarenta años de edad, El Cigala es un hombre joven, lleno de ambición y coraje que continua explorando la matiz de la faceta del flamenco. Tuvimos el chance de hablar con el sobre el flamenco, sus influencias y una apariencia en la tele Española que tuvo un toque surreal.

Crossfade: ¿Cual es la pasión más grande que se siente en el flamenco?

Diego El Cigala: Yo creo que mucho tiene que ver el sentimiento. Yo creo que lo que manda allí es el sentimiento y es lo que se destaca a comparasion de la otra musica es el sentimiento. El flamenco es como un estado de ánimo, nó? Flamenco es un estado de ánimo conforme a como estás ese día y así es pues y es tan de verdad que cuando coge no hay mayor sensación como esos dolores en el planeta para como decirlo.

¿Y ahorita estás viviendo en Punta Cana?

Si señor.

¿Como te sientes viviendo en el Caribe a diferencia de España?

Increíble pues, yo pensaba que no iba a llegar, viniendo de ciudad despues de tiempo en Europa llegar al Caribe a sido maravilloso, buen clima todo el año, me gusta mucho el pueblo Dominicano y me han habierto las puertas y me han brindado todo su cariño aparte de que yo cada vez que iba a cantar me gustaba todo y ahora me gusta todo mucho más porque estoy cerca de México, Colombia y otros países y el trayecto no es más de dos, tres o cuatro horas osea que no es como cruzar el charco, me entiendes?

Entonces te sientes que estas más centralizado.

Pero aparte de eso, aparte porque me gusta mucho!

¿Que nos puedes decir, en tu opinión sobre Paco de Lucía, Tomatito y Camarón de la Isla en relación al flamenco modern?

José Monje Cruz - Camarón, y Don Francisco Gustavo Sánchez - Paco de Lucía, que en paz descansen fueron de los grandes del flamenco. Fueron adelante de su tiempo y yo me e criado con la musica de ellos y para mi han sido lo mejor. Tomatito, Tomatito imagínate es otro genio que me tocó conocer, que toca la guitarra que te mueres, no? Después de la muerte de Camarón, hay que ver su carrera y como a seguido Tomatito, que además de un padre mío mira que toca bien la guitarra.

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Este ultimo album que sacastes, Vuelve el Flamenco es un homenaje a Paco de Lucía.

Vuelve el Flamenco fue grabado en una sala de musica en Barcelona, en directo con la guitarra de Diego Morao con cajón en unas de esas noches mágicas como de las cuales hablamos antes. En este caso estuvo a la altura sobretodo que quien iba a pensar que iba servir como homenaje para Paco de Lucía. Tal cual, claro que es un flamenco que se a quedado como huérfano, sobre todo de la magia de Paco. Ya no va haber otro Paco.

¿Con eso en mente, como fue tu experiencia de trabajo con Bebo Valdés cuando grabaron Lágrimas Negras?

Con Lágrimas Negras fue una de las mejores experiencias que me han podido pasar al conocer a Bebo Valdés. Doy gracias todos los días por haber conocido a ese genio. Un tipo encantador y yo que conocía de la guitarra al conocer el piano de Bebo eso fue para morir. Osea, yo no e visto esa pasión como los tres o cuatro años que pasé con Bebo, fue como lo mejor que pudo pasar a mi musica y doy gracias a Dios por haber conocido a ese genio.

¿Que piensas sobre la polémica que ocurrió en España después de presentarte con Pablo Motos en El Hormiguero?

Yo que no lo entiendo y no sé de lo que pasó en España porque Pablo Motos y yo estábamos en el camerino comiéndonos un plato de jamón y estábamos más o menos hundidos y antes de salir empezo lo de 'atrás' y a quedado. Veremos en la próxima vez que pase por El Hormiguero, es un programa donde no va con nada preparado tampoco, sabés lo que te digo? Yo cada vez que voy allí es simplemente para ver que pasa entiendes y yo tengo una relación con Pablo buenísima y parece que ser, que pues nada, así son las cosas.

Así son las cosas.

Es verdad pero yo me la pasé muy bien.

Si se nota que estas gozando en cantidad.

Je je je, pero está bien.

¿Bueno, para terminar, como te a ido en esta gira por los Estados Unidos?

Estoy de maravilla! La verdad es que me siento muy, pero muy muy muy contento y feliz porque en cada ciudad donde e llegado, la gente a sido maravillosa y el publico entusiasta, sábes? Sobretodo que cuando te acoge el publico así es importante y a sido de lo mejor.

Bueno Don Diego, muchas gracias por su tiempo y nos vemos cuando llegues a Miami.

Gracias, macho, espero que lo disfrutes.

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Diego El Cigala. Presentado por el Rhythm Foundation. Sábado, 22 de Noviembre. Fillmore Miami Beach, 1700 Washington Ave., Miami. El Show empieza a las 7 p.m. y los boletos están desde $50 hasta $95 más cargos de livenation.com. Para todas las edades. Llamar al 305-673-7300 o visita fillmoremb.com.

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The Fillmore Miami Beach

1700 Washington Ave.
Miami Beach, FL 33139

305-673-7300

www.fillmoremb.com


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